Archives mensuelles : janvier 2013

«A…D…, je me souviens de ton dernier regard»

« Journal d’un homme de 40 ans » est publié en 1934.

En ce moment, j’essaye de rassembler des informations pour écrire. Cela implique de faire ce que l’on peut appeler des recoupements, c’est-à-dire à faire croiser des informations afin de pouvoir rédiger tel ou tel passage. Et parfois ces informations se croisent, alors qu’a priori il n’y avait pas de lien entre elles. J’ai évoqué il y a quelques temps Jean Guéhenno, cet intellectuel influent de l’entre-deux-guerres qui était originaire de Fougères. Depuis, j’ai cherché et trouvé, parfois avec l’aide d’autres personnes, des informations sur la période où il est un combattant de la Première Guerre mondiale. Et j’ai lu aussi plusieurs de ses textes, sans trop savoir d’ailleurs comment je pourrais éventuellement les utiliser dans ma thèse. Car, si Guéhenno est né dans une famille modeste de Bretagne, il n’est pas membre de la Sfio et n’intervient pas vraiment dans l’espace géographique qui fait l’objet de ma recherche. Il évoque certes à de nombreuses reprises la vie avant 1914 à Fougères et il est proche des socialistes par la suite, mais le chercheur en histoire s’interroge toujours sur la nécessité ou non d’utiliser de tels témoignages peut-être un peu trop rapidement jugés trop littéraires. Pourtant, j’ai poursuivi mes lectures, en découvrant qu’il a entretenu par exemple une copieuse correspondance avec Louis Guilloux et qu’ il a à maintes reprises écrit sur son expérience de combattant de 14-18. Ces écrits sont d’autant plus intéressants pour moi qu’il écrit dans le contexte de l’entre-deux-guerres et qu’il est profondément marqué par un pacifisme soumis à rude épreuve à partir des années 1930. Aussi, je continue de chercher des traces de Jean Guéhenno, ce qui m’a permis par exemple de découvrir ses écrits dans la Revue Europe, où il aborde fréquemment les questions de la guerre et de la paix, mais aussi de la violence politique et révolutionnaire, ce qui est au cœur de mon travail de thèse.

Et puis des fois, certaines informations se croisent : j’ai relu il y a peu le Journal d’un homme de 40 ans, un essai autobiographique publié pour la première fois en 1934. Jean Guéhenno revient longuement dans son récit sur la Première Guerre mondiale. Ce premier passage m’a alors intrigué :

« Je tombai malade et dus attendre encore. Infirmerie. Convalescence. Mes amis, eux, se battaient. A…D…, je me souviens de ton regard. Le premier août, vers quatre heures, devant la gare du Luxembourg. Tes yeux clairs étaient pleins de tendresse. »[1]

Un peu plus loin Guéhenno précise :

« J’allais lire tout ce courrier adossé à un tilleul. Des hommes de corvée balayaient autour de moi les feuilles tombées. C’était là écrit : A…D… avait été tué en Serbie, du côté de Guevguéli, au cours de la retraite. Il faut un extraordinaire acte de foi pour se représenter la mort, quand on n’a vu ni le cadavre ni la tombe. Je ne parvenais pas à y croire. Qu’était-ce qu’un homme tué ? C’était plus affreux qu’un mort »[2]

Les initiales AD, la mort dans les Balkans, le corps non retrouvé, tout cela m’a alors fait penser à un texte que j’avais également écrit ici, celui concernant la mort d’André Durkheim, tué au combat en 1915 dans des conditions similaires. Je n’avais vu nulle part que les deux hommes étaient proches, étaient amis comme le texte de Guéhenno le montrait. Alors j’ai aussi pensé à une simple coïncidence. Mais non, Le « A…D… », que l’auteur du Journal d’un homme de 40 ans appelle aussi son « ami Juif » était bien André Durkheim. Cette information, je viens de la lire dans un des très rares ouvrages consacrés à l’écrivain, un ouvrage collectif intitulé  Jean Guéhenno, guerres et paix[3]. Non seulement il s’agit bien d’André Durkheim, très proche ami, mais l’auteur originaire de Fougères a, après la guerre, écrit une tentative de roman intitulée Une Jeunesse morte où il s’est inspiré de Durkheim pour en faire un personnage du livre. Je vais me dépêcher de le lire maintenant que je sais ça.

En dehors de la coïncidence, ce fait me rappelle qu’il me semble difficile de déceler les relations amicales entre les personnes dont on cherche à retracer l’histoire. Dans le cas des militants socialistes qui occupent ma recherche, c’est une dimension que je ne dois pas oublier, même si mettre en évidence l’amitié entre militants n’est pas chose aisée. Il ne s’agit pas de reconstituer a posteriori d’hypothétiques réseaux reposant sur des proximités de parcours, d’adhésions ou d’appartenance à un même parti ou à une même organisation. Guéhenno écrit « l’âme d’un ami est comme une annexion »[4] , je ne suis pas sûr de bien comprendre la phrase, tout comme je ne suis pas sûr de réussir à retisser les liens d’amitié qui existaient entre les militants que j’étudie. C’est pourtant là sans doute que se trouve aussi ce qui explique leur engagement.

La Jeunesse morte est un livre publié aux éditions Claire Paulhan[5].J’espère pouvoir mettre la main dessus dès demain. Paulhan… Là encore le nom résonne de façon particulière. Jean Paulhan en effet apparaît aussi dans ma recherche. Il séjourne fréquemment en Bretagne dans les années Trente chez le docteur Frédéric Choffé. En ce moment, je cherche là encore à faire des recoupements à son sujet, ce qui m’entraîne parfois assez loin du point de départ. Ce sera l’objet d’un prochain billet.



[1] Jean Guéhenno, Journal d’un homme de quarante ans, Paris, Le Livre de Poche, édition de 1965 (1ère éd. 1934) , p. 162.

[2] Jean Guéhenno, op.cit., p.168.

[3] Jeanyves Guérin, Jean-Kely Paulhan, Jean-Pierre Rioux (éds), Jean Guéhenno, guerres et paix , Villeneuve d’Asq, Presses universitaires du Septentrion, 2009.

[4] Jean Guéhenno, op.cit., p.169.

[5] Jean Guéhenno, la Jeunesse morte, Paris ,éditions Claire Paulhan, 2008.

«C’est un fait d’exploitation humaine»: conférence d’H.Sellier sur la prostitution (Lorient, octobre 1938)

L’article de Ricoeur paraît dans le Rappel du Morbihan le 29 octobre 1938

Le dernier numéro du magazine L’Histoire contient un dossier sur l’histoire de la prostitution intitulé «Prostitution, de la tolérance à la prohibition». À partir de ce dossier ancré dans l’actualité, je voudrais  évoquer ici un compte rendu d’une conférence donnée par Henri Sellier à Lorient en octobre 1938. Il s’agit de poser quelques jalons pour une étude plus poussée de la culture militante socialiste lorsqu’elle porte le regard sur la prostitution, ce qui m’oblige à découvrir l’historiographie de cet objet d’étude. Je partirai toutefois du contenu de la conférence faite par l’ancien ministre de la Santé publique du Front populaire qui développe la position de la Sfio concernant la prostitution, mais sans doute faudra-t-il également dans un second temps s’arrêter sur les commentaires de l’auteur du compte rendu lui même, à savoir «Paul Ricoeur, Agrégé de l’Université »[1].

Henri Sellier partisan de l’abolition de la prostitution

Sellier est au moment de la conférence à Lorient sénateur socialiste et l’ancien ministre de la Santé publique du Front populaire. Maire de Suresnes, il a développé une politique sociale dans sa commune qui a valeur d’exemple pour de nombreuses autres municipalités socialistes[2]. Il est par ailleurs l’auteur d’un projet de loi visant à abolir la réglementation sur la prostitution où on trouve l’interdiction des maisons closes ou encore l’établissement du délit pour racolage et proxénétisme. Mais ce projet de loi n’aboutit pas car, d’une part, il est peu soutenu par les abolitionnistes qui ne le trouvent pas assez restrictif et, d’autre part, il rencontre l’hostilité de nombreux responsables locaux, y compris socialistes, associés à plusieurs regroupements ayant des intérêts dans cette activité, comme celui des tenanciers de maisons closes.

Malgré cela, Henri Sellier poursuit après la disparation du gouvernement de Front populaire sa campagne en faveur d’un contrôle plus strict de la prostitution qui doit  normalement aboutir à une abolition totale de cette activité. C’est à ce titre qu’il est invité en octobre 1938 à Lorient par la section locale de « l’Union temporaire pour la suppression de la prostitution réglementée ».

Cette organisation, dont on peut consulter les archives au Musée social / Cédias, a une section lorientaise active placée sous la direction du pasteur Jean Delahaye qui est à l’origine de la publication d’une enquête sur la prostitution dans cette ville portuaire intitulée Résultat d’une enquête : comment on s’amuse à Lorient ( publiée selon les sources en 1935 ou en 1937).

La Sfio de Lorient et la question de la prostitution

Il n’est pas anodin de relever tout d’abord l’emplacement de ce long compte rendu de la conférence de Sellier. En effet, il est placé sous la rubrique «tribune libre» et il est bien précisé que «les articles paraissant dans cette tribune n’engagent que la responsabilité de leurs auteurs ».

Le principe de la tribune libre, que l’on retrouve souvent dans la presse socialiste, s’applique dans la plupart des cas à des articles discutant de l’orientation de la Sfio ; c’est avant tout le lieu d’expression des différentes tendances du parti, qui souvent polémiquent entre elles dans ce cadre réservé aux débats internes. Ici ce qui étonne, c’est que cet article soit placé justement dans la tribune libre. Cela peut impliquer que la position défendue par Henri Sellier et par Paul Ricoeur ne fait pas l’objet d’un consensus au sein de la Sfio du Morbihan. Clairement en faveur de l’abolition de la prostitution, cet article ne rencontre donc pas forcément l’adhésion de tous les socialistes, ce qui m’obligera d’ailleurs à m’intéresser davantage à la position de la Sfio vis-à-vis de la prostitution dans l’entre-deux-guerres. Cela implique surtout que je lise tout un pan de la production historique dans ce domaine, et sur ce point le dossier de L’Histoire est un bon point de départ. Si mon exploration est à peine ébauchée, j’ai toutefois l’impression que ce sont des aspects relativement peu étudiés jusqu’à présent. Mais peut-être que le projet gouvernemental actuel incitera à s’intéresser davantage à la généalogie de la position socialiste sur la prostitution.

Toujours est-il que si le compte rendu est prudemment placé sous la rubrique «tribune libre», les socialistes sont nombreux à assister selon Ricoeur à la conférence. Ce sont avant tout  les femmes militantes qui sont mentionnées au premier rang desquelles on trouve la représentante de « l’Union des femmes socialistes de Lorient » Odette Michel[3]. Mais l’auteur de l’article précise toutefois que « Henri Sellier est arrivé samedi soir presque incognito » ce qui montre que la Sfio ne semble pas avoir fait une grande publicité à la venue et à la conférence du sénateur socialiste. Pourtant Lorient, comme d’autres villes portuaires telles que Brest, est très concernée par la thématique de la prostitution comme le montre la brochure écrite par le pasteur J.Delahaye. Il faudra donc explorer davantage l’attitude des socialistes vis-à-vis de la prostitution, qui semble avoir été bien hésitante.

Sur l’auteur du compte rendu

Le long article de Paul Ricoeur appartient à cette petite dizaine de textes qu’il a écrit dans la presse socialiste en Bretagne dans les années Trente, dont j’ai déjà eu l’occasion à plusieurs reprises d’évoquer ici. Ce parcours militant  d’avant guerre de celui qui devient après 1945 un philosophe internationalement reconnu est encore méconnu, même si je souhaite aborder cet aspect dans ma thèse en cours. L’article  mentionné ici est tout d’abord un compte rendu fidèle de la conférence d’Henri Sellier, et il n’est pas aisé de distinguer ce qui est de l’ordre des propos du conférencier  de l’interprétation que Ricoeur peut en faire. Pourtant en conclusion, c’est avant tout le jeune philosophe qui s’exprime :

« Henri Sellier est venu rappeler à Lorient que, même pour un marxiste qui admet que les problèmes économiques commandent en partie les problèmes moraux, les premiers doivent être résolus par une autorité, et que l’exercice de l’autorité suppose une atmosphère de salubrité. La Révolution sociale doit être annoncée par un grand coup de balai général depuis le quartier réservé jusqu’aux cabinets ministériels. Merci à notre camarade Sellier de l’avoir dit et de l’avoir tenté courageusement.»

L’ensemble des textes militants de Ricoeur montre un intellectuel attaché à un renouvellement des idées socialistes, comme la conclusion de son article le laisse voir. Ici, tout comme Henri Sellier, il se montre partisan d’un encadrement législatif de la prostitution qui respecte davantage les droits de la personne humaine et qui mette fin à l’exploitation des prostituées. Un tel projet, initié par le gouvernement du Front populaire, à travers l’action du ministère de la Santé publique, est  aujourd’hui à nouveau en discussion et le fait qu’il soit proposé par un gouvernement socialiste montre une continuité, mais aussi bien des hésitations, dont il pourrait être intéressant de retracer l’histoire du Front populaire jusqu’à nos jours.


[1] P.Ricoeur «  Henri Sellier à Lorient », Le Rappel du Morbihan,  29 octobre 1938.

[2] On peut lire à ce sujet la biographie de Roger-Henri Guerrand et Christine Moissinac, Henri Sellier, urbaniste et réformateur social , Paris , La Découverte, 2005 dont on trouve une présentation sur le site de l’éditeur.

[3] Sur Odette Michel, on trouvera quelques renseignements dans l’article de François Prigent sur les femmes socialistes dans le Morbihan, que j’ai déjà eu l’occasion de citer dans un autre billet.